Essays by World Mayor finalists

In a series of personal essays, the finalists for the 2018 World Mayor Prize describe the reasons that motivated them to enter politics, the challenges they face as mayors and how they envisage their towns and cities to develop and prosper in the future. They stress the importance of women in politics and urge young women always to aim high.

In her essay, Nathalie Appéré, Mayor of Rennes, France since 2014, stresses the importance of solidarity. For example, she argues that one cannot combat climate change unless everybody has the means to break free from their dependency on fossil fuels - a dependency for which the least well off pay a heavy price. For the Mayor, the protection of the environment is of the utmost importance: “There is no ‘Planet B’”, the Mayor writes. – “But it is possible to develop to develop cities that are resilient, strong, and freed from their dependency on oil. As mayors, we are on the front line when it comes to stimulating this vital task of laying new foundations in every aspect of city life: transport, housing, food, health and more.”

Mayor Appéré also promotes continuous democracy: “Democracy can no longer be confined to a single vote every five or six years, even less so in view of the threats it faces.”

Reviving democracy ||| Confronting the climate catastrophe ||| Reinventing solidarity |||

Réveiller notre démocratie ||| Conjurer la catastrophe climatique ||| Réinventer notre solidarité |||

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Essay by Nathalie Appéré
Mayor of Rennes, France

Nothing predestined me to become mayor of Rennes.

It was a personal decision that gradually emerged until it became the natural thing for me to do; it also grew out of a passion for a city that I have been keen to serve on a day-to-day basis. Being in this position means that trust has been placed in me; and I’m determined never to betray that trust in any circumstances.

I became a citizen of Rennes relatively late on, when I was 18. Originally from a small town in Brittany, I “went up to the capital” as many people in the region do, to pursue higher education: in my case, political science.

At that time, I didn’t know Rennes very well. I fell in love with the charm of the city’s streets, its blend of different styles and periods, the energy exuded by over 60,000 students, and its year-round cultural scene – and knew it was the place for me.

The thing that struck me most at the time was “the Rennes way”. I discovered a city that encouraged debate, citizens who were eager to get involved, and non-profit associations determined to uphold meaningful values. I too wanted to be a part of it all, and make my own positive contribution to a city that has made “living intelligently” its motto.

My vocation probably emerged during my childhood years. I grew up in an unusual family. My younger brother, who has since passed on, suffered from multiple handicaps. From a very early age, he inspired me to fight for a more benevolent society, capable of recognising the irreducible spark of humanity within each of us.

The adoption of another brother from Asia, at a time when our society was less diverse than it is now, also made me realise that the way people saw – and spoke about – differences could be hurtful; that led to an instinctive rejection on my part of racism and all forms of discrimination.

As a young student in Rennes, my childhood indignation began to mature. It became a powerhouse; the source of my drive to defend individual dignity and equality for all.

Shortly after that, a presidential election led to my becoming a member of the Young Socialist Movement. A few years later, Edmond Hervé (then Mayor of Rennes, and somebody for whom I have undying admiration) invited me to be part of his team of councillors.

I was 25 at the time. I was perhaps a little overconfident, with attitude to match. But I stepped up, just as my father – a local councillor in a small municipality – had done before me. As a councillor, I had responsibility for associations, working to support the 6,000 Rennes non-profits, their projects, and their leaders – the very people who had made such an impact on me when I first arrived in the city.

It was not long before virtually all of my weekends were taken – as they still are today. I have very fond memories of this, my first remit, in which I could offer virtually total commitment to a cause that genuinely deserved a degree of personal sacrifice.

Six years later, following another round of local council elections, I was appointed as the lead councillor for solidarity and social cohesion. With this came a new portfolio, new challenges, and new achievements.

I helped to set up a card-based scheme called “Sortir!” (‘Go out!’). Today, this scheme enables 34,000 inhabitants of the district to go to shows, the cinema, and the swimming pool, or become members of a sports club – activities they would otherwise be unable to afford on their low incomes.

An emergency accommodation scheme was also set up around this time, allowing migrant families to live in council housing. Since then, we have expanded our resources to compensate for an inadequate response by national government, despite this being (in theory) the latter’s responsibility. I do not want a single child to spend so much as a night on the streets of our city. Every day, we now provide shelter for almost 450 people – although sadly, the demand is even higher. I am keen to see a new emergency accommodation centre set up as soon as possible, and for our council to make a strong commitment in this respect.

In 2012, I was elected Member of Parliament; two years later, the women and men of Rennes gave me the mandate to become the first woman mayor of their city. It’s been an immense honour – one I am keenly aware of every day. Before becoming mayor, I’d often heard it said that it was the most fulfilling office one could hold and that while it entailed heavy responsibilities, that accompanying sense of fulfilment was well worth it.

My daily experience – over the best part of five years now – bears witness to the truth of this insight. Mayors live a hundred lives at once. They experience their city’s successes and failures as though they were their own. They listen to the aspirations and complaints of their constituents just as they would those of their friends and relations. They have to address day-to-day problems whilst also considering long-term issues; finding solutions for a family in desperate circumstances, even as they’re thinking about planning for the next twenty years.

This task would be impossible were it not for the fact that as mayors, we are above all leaders of a team – a team whose members emerge from our offices to do their very best to transform our policy orientations into action and coordinate our decisions.

I owe my nomination by the City Mayors Foundation – which came as a complete surprise – to the city councillors and local civil servants who work with me. I say this not out of any false modesty, nor as a token expression of thanks, but because it embodies one of my most deeply-held political beliefs.

Most of the crises experienced by our societies, be they social, economic, political, or environmental, are due essentially to people losing sight of the collective dimension in the dead end of individualism, amid a lack of shared horizons.

Rennes is experiencing an extraordinary time of transformation. Our city is in metamorphosis, step by step, project after project, at a pace never before equalled in its history. A new high-speed rail line linking Rennes to Paris has been opened; a Conference Centre has been built; the railway station and its surrounding district have been redeveloped; and a second metro line will be opening – all within the space of single mayoral mandate.

The city is constantly strengthening its assets, with the result that Rennes is regularly ranked among the leading French cities in terms of quality of life, the quality of our higher education and research establishments, and our capacities for innovation. Our rate of unemployment is the lowest of any French city, and we are placed second in the numbers of new inhabitants per year.

These achievements are the fruit of proactive policies (some of them dating back many years) and the exceptional energy expended by our artists, entrepreneurs, and researchers: breaking new ground, innovating, and inventing. Rennes is also committed to the international dimension and making a bigger impact at the European level than before, thereby creating jobs and welcoming new companies.

However, none of these developments make any sense if they leave anybody behind. Their sole purpose is to strengthen our cohesion and serve the humanistic values on which our city is founded.

This is what I’m committed to first and foremost as mayor, in the conviction that doing so offers a powerful antidote to the decline of civic connections and withdrawal into the individualism that breeds populism in all its forms.

Reviving democracy
Ever since my election, I have sought to give the people of Rennes the power to propose – and decide on – some of the investments in their city. Democracy can no longer be confined to a single vote every five or six years, even less so in view of the threats it faces.

Rising abstention figures, a loss of trust in politicians, and the despair which finds an outlet in extremism are all reasons for more democracy, not less. They should not lead to politicians locking themselves in their offices – or in their certainties. On the contrary, these threats call for a measure of risk-taking. More trust should be placed in the intelligence, experience, and expertise of local residents. Participation is not the enemy of representation; rather, it has become its indispensable corollary.

Clearly, there is still a long way to go in giving a voice to those who dare not say anything – or feel they are not allowed to – especially in more deprived neighbourhoods. We must continue to develop new means of empowerment.

In this respect, our participatory budget has been a minor revolution, exceeding all expectations: 16,000 people voted in the most recent edition. 2,147 projects have been submitted over three sessions. With the help of its inhabitants, we’ve improved the efficiency of our public spending, and transformed Rennes in small but significant ways. A natural area here, solar panels there; a cycle track here, picnic tables for wheelchair users there; and that’s just the start.

Confronting the climate catastrophe
Of their own accord, the people of Rennes have become leading actors in what is without a doubt the most essential and fundamental challenge of our age: ecological transformation. This commitment is a great strength.

The climate struggle also calls for us to leave behind individualistic reasoning in favour of lives lived out in the awareness of a collective destiny. This struggle cannot be won unless the population can be persuaded that the answer lies just as much in changing individual habits as in changing the rules governing how we live together. The art is to bring people along without berating them.

However, time is running out if we are to avert disaster. Scientists are constantly warning us that it will soon be too late. There is no “Planet B” – but it is possible to develop “Plan B cities” that are resilient, strong, and freed from their dependency on oil. As mayors, we are on the front line when it comes to stimulating this vital task of laying new foundations in every aspect of city life: transport, housing, food, health, and more.

Space does not allow for a list of everything we have encouraged in Rennes, but one example of urban change, designed with our citizens during a broad consultation, may serve.

Together, we’ve devised a new type of planning that puts nature back at the heart of the city. By 2025, we’ll have increased the amount of public green space in Rennes by 15%. We’re already one of the cities with the most trees in Europe, and by then we’ll have planted 3,000 more. We’ll also have developed a 30-hectare “cool island” in the city centre, and preserved natural ground on each buildable plot. Car use will have decreased, not only promoting green mobility in the city, but also resulting in more peace and quiet.

Another of our goals is to see extensive development of solar power, so that all of our municipal buildings are powered by sustainable electricity by 2020, and all of them by high-environmental-quality electricity by 2030. By then, 50% of all heating for municipal buildings will use renewable energy, delivered by our urban heating networks.

Reinventing solidarity
As is the case everywhere else in the world, this transition cannot be achieved in Rennes unless it is accompanied by social justice. We cannot combat climate change unless everybody has the means to break free from their dependency on fossil fuels – a dependency for which the least well-off pay a heavy price. If no adequate measures to promote solidarity are taken, these inequalities are in danger of becoming still worse in the future.

Here too, cities have their part to play. Cities can help fund home energy renovations; they can provide lower public transport fares for low-income workers, and make transport free of charge for the very poorest. Cities can implement voucher schemes to ensure everybody has at least minimum access to water; they can impose stringent requirements on homebuilders to curtail rising property prices so that anyone who wishes to be a city-dweller can be.

For every 100 homes built in Rennes, 40 are for sale at market prices – but we require another 35 of them to be made available under affordable home purchase schemes or at mid-range prices, and the remaining 25 to be social housing. This equation is the foundation of what we refer to as the “Rennes housing model” – now a benchmark practice in France. I am seeking to consolidate this model still further by implementing a major plan, worth €500 million, to renovate two lower-income neighbourhoods in our city.

Like many other mayors the world over, I’m striving to bring initiatives to fruition, re-establish links between citizens, and recreate the commons. I’m deeply aware of the debt I owe to those who have infected me with their enthusiasm for action and their desire to serve.

Like all female politicians, I’ve sometimes had to bear the brunt of prejudice and the stupidity of sexism. But the more people try to put me down, the more I find myself wanting to hold my head high. The more people try to stereotype me, the more I’ve sought to break the mould. This too is one of the reasons for my engagement, even if I myself have been fortunate in that people believe in me – a rare occurrence in politics.

My view is that women don’t serve their offices any differently to men. I’m suspicious of any essentialist attempt to define us solely in terms of our gender. We do however have a particular responsibility to younger women who can often be hesitant to enter politics, frequently because they are plagued by self-doubt or a lack of self-confidence.

In closing, I’d like to say the same thing to them as I imagine all the other woman mayors selected by your Foundation would: “Believe in yourselves! Your city needs you.”

Essai de Nathalie Appéré
Maire de Rennes, France

Rien ne me prédestinait à devenir maire de Rennes.
C’est un choix de vie qui s’est imposé peu à peu jusqu'à devenir, pour moi, une évidence. Une passion pour une ville que j’ai voulu servir au quotidien. Une confiance surtout, qui m’a été donnée et que je ne veux, en aucun cas, décevoir.

Je suis devenue Rennaise, sur le tard, à 18 ans. Originaire d’une petite ville de Bretagne, j’étais « montée à la capitale » comme le font beaucoup de Bretonnes et de Bretons, pour y poursuivre des études de sciences politiques.
Je connaissais peu Rennes. J’ai ressenti un coup de cœur pour le charme de ses rues, le mélange des styles et des époques, l’énergie qu’impriment plus de 60 000 étudiants et cette vie culturelle qui ne s’arrête jamais… Je voulais que ma vie s’écrive ici.

Ce qui m’a le plus marqué à l’époque, c’est « l’esprit rennais ». Je découvrais une ville attachée aux débats d’idées, des citoyens enclins à s’engager, des associations déterminées à porter des valeurs fortes. Et j’ai ressenti l’envie « d’en être », de participer à mon tour à cet engagement au service d’une cité qui avait fait du « vivre en intelligence » son leitmotiv.
C’est probablement dans mes années d’enfance que s’est construite cette vocation. J’ai grandi dans une famille atypique. Mon petit frère, qui est décédé aujourd’hui, était polyhandicapé. C’est pour lui que j’ai voulu, très jeune, me battre pour une société bienveillante, capable de reconnaître la part irréductible d’humanité que chacun recèle.

L’adoption d’un second frère venu d’Asie, à une époque où la diversité de notre société n’était pas la même, où les regards et les mots sur les différences pouvaient être blessants, a forgé, en parallèle, mon refus viscéral du racisme et des discriminations.

Jeune étudiante à Rennes, cette indignation de l’enfance a, en quelque sorte, germé. Elle est devenue un moteur, une énergie au nom de la défense de la dignité de chacun et de l’égalité de tous.
Très vite, à la faveur d’une élection présidentielle, je me suis engagée dans le Mouvement des Jeunes socialistes. Quelques années plus tard, Edmond Hervé, qui était à l’époque maire de Rennes et pour qui j’ai toujours eu une admiration sans borne, m’a proposé de faire partie de son équipe municipale.

J’avais 25 ans. Probablement un peu d’inconscience. Certainement aussi un peu de caractère. J’ai franchi le pas, comme mon père, conseiller municipal dans une petite commune, l’avait fait avant moi. Élue, je suis devenue adjointe à la vie associative, accompagnant dans leurs projets les 6000 associations rennaises et leurs responsables, ceux-là même qui m’avaient tant marqué à mon arrivée à Rennes.

Je comptais dorénavant les weekends sans engagement sur les doigts de la main. C’est encore le cas aujourd’hui. J’ai adoré ce premier investissement, presque total, au service d’une cause qui valait la peine qu’on lui sacrifie un peu de soi.
Six ans plus tard, à la faveur d’une nouvelle élection municipale, j’ai été nommée première adjointe à la solidarité et à la cohésion sociale. Nouveaux dossiers, nouveaux défis, nouvelles fiertés.
J’ai travaillé à la mise en place d’une carte appelée « Sortir ! » qui permet aujourd’hui à 34 000 habitants de la métropole d’assister à des spectacles, d’aller au cinéma, d’accéder à la piscine ou d’être licencié dans un club sportif. Autant d’activités que leurs faibles revenus leur interdisaient auparavant.

C’est aussi à ce moment que s’est bâti un nouveau dispositif d’hébergement d’urgence, qui permet à des familles migrantes, d’être logées dans le parc immobilier de la Ville. Depuis, nous avons étoffé nos outils pour pallier les insuffisances de l’Etat qui est pourtant compétent en la matière. Je ne veux qu’aucun enfant ne passe ne serait-ce qu’une nuit dans les rues de notre ville. Nous prenons aujourd’hui en charge quotidiennement l’hébergement de près de 450 personnes. Mais cela ne suffit malheureusement pas. Je souhaite que soit créé rapidement un nouveau centre d’hébergement d’urgence et je suis prête à y engager fortement notre Ville.

En 2012, j’ai été élue députée et deux ans plus tard, les Rennaises et les Rennais m’accordaient leur confiance pour devenir la première femme maire de leur ville. Un immense honneur que je vis comme tel chaque jour. J’avais souvent entendu, avant de porter l’écharpe, que le mandat de maire était, entre tous, le plus passionnant et que la charge, bien que lourde, méritait d’être vécue pour le bonheur qui l’accompagnait.  

Depuis maintenant près de cinq ans, j’éprouve cette vérité au quotidien. Un maire vit 100 vies à la fois. Il ressent les réussites et les échecs de sa ville comme s’ils étaient les siens. Il recueille les espoirs et les colères de ses habitants, comme s’ils étaient ses proches. Il doit répondre aux problèmes du quotidien et réfléchir aux enjeux du lendemain ; trouver des solutions pour une famille en grande difficulté tout autant que bâtir un aménagement pour les vingt prochaines années.

La tâche pourrait paraître insurmontable si nous n’étions pas, avant tout, des capitaines d’équipes. Des équipes qui, à peine sorties de nos bureaux, s’évertuent à traduire nos orientations en actions et à mettre en musique nos décisions. Si j’ai été nommée par la Cities Mayor Foundation – à ma plus grande surprise d’ailleurs – c’est aux adjoints, aux conseillers municipaux et aux fonctionnaires territoriaux qui m’entourent que je le dois. Cette remarque ne relève ni d’une modestie feinte ni d’une reconnaissance élémentaire. Elle s’inscrit dans une conviction politique fondamentale.

La plupart des crises qui traversent nos sociétés, qu’elles soient sociale, économique, politique ou écologique, s’enracinent dans l’oubli du collectif, dans l’impasse de l’individualisme, dans l’absence d’horizons communs.

Rennes vit un moment exceptionnel de transformation. Notre ville se métamorphose, se modernise pas-à-pas, projet après projet, à un rythme qu’elle n’avait jamais connu auparavant. En un mandat, nous aurons inauguré une ligne ferroviaire à grande vitesse entre Paris et Rennes, construit un Centre des Congrès, aménagé une nouvelle gare et son quartier et ouvert une seconde ligne de métro.

Nous aurons conforté des atouts qui nous permettent d’être classés très régulièrement sur le podium des villes françaises pour notre cadre de vie, la qualité de nos établissements d’enseignement supérieur et de recherche, et nos capacités d’innovation. Notre taux de chômage est le plus bas des métropoles françaises et nous arrivons seconds en France pour le nombre d’habitants gagnés chaque année.

Ces réussites sont le fruit de politiques volontaristes, parfois anciennes, et de l’énergie exceptionnelle dont font preuve nos créateurs, nos entrepreneurs, nos chercheurs, qui bousculent, qui innovent, qui inventent. Rennes assume une ouverture à l’international, un rayonnement européen qui lui manquait pour créer des emplois et accueillir de nouvelles entreprises.

Mais toutes ces évolutions n’ont de sens que si elles ne laissent personne au bord du chemin. Elles n’ont de raison d’être que si elles consolident notre cohésion et servent les valeurs humanistes qui fondent notre ville.
C’est ce combat que je mène en priorité comme maire, convaincue qu’il peut être un antidote puissant au délitement des liens civiques et au repli sur la sphère individuelle qui nourrissent les populismes.

Réveiller notre démocratie
Dès mon élection, j’ai voulu donner aux citoyennes et aux citoyens le pouvoir de proposer et de décider eux-mêmes d’une partie des investissements de leur ville. La vie démocratique ne peut plus se résumer à un vote tous les 5 ou 6 ans. Encore moins face aux maux qui la menacent.

La progression de l’abstention, la défiance vis-à-vis des élus, le désespoir qui s’exprime par les extrêmes n’appellent pas à moins de démocratie. Ils ne doivent pas conduire les élus à se cadenasser dans leurs bureaux et leurs certitudes. Ces périls exigent au contraire de prendre des risques. Ils demandent de davantage faire confiance à l’intelligence, à l’expérience, à l’expertise des habitants. Le participatif n’est pas l’ennemi du représentatif, il en est devenu le corollaire indispensable.

Bien sûr, le chemin sera encore long pour dénouer la parole de celles et ceux, en particulier dans les quartiers populaires, qui n’osent pas s’exprimer ou ne sentent pas autorisés à le faire. Il faut continuer à construire de nouveaux mécanismes d’empowerment.

Cette petite révolution du budget participatif a dépassé nos espérances. 16 000 personnes ont voté lors de la dernière édition. 2147 projets ont été déposés en trois saisons. Directement avec les Rennais, nous avons amélioré l’efficacité de nos dépenses publiques et nous avons transformé Rennes. Par petites touches. Ici, un espace naturel, là des panneaux photovoltaïques, ici encore une piste cyclable ou des tables de pique-nique pour des personnes en fauteuil roulant…

Conjurer la catastrophe climatique
Les citoyens rennais sont devenus, par eux-mêmes, les premiers acteurs du défi sans doute le plus essentiel, le plus fondamental de notre époque, celui de la conversion écologique. C’est une force ! Car la bataille climatique nécessite, elle aussi, de sortir des logiques individualistes pour réinscrire nos vies dans un destin collectif. Elle ne pourra se gagner sans convaincre la population que la clé est autant dans le changement des habitudes individuelles et que des règles de notre vie commune. Il s’agit d’entraîner sans brutaliser.

Mais le temps presse pour conjurer la catastrophe. Les scientifiques ne cessent de nous alerter qu’il sera bientôt trop tard. « Il n’y a pas de planète b » mais il est possible de faire émerger des « villes b », des villes résilientes, résistantes, libérées de la dépendance au pétrole. Nous, les maires, sommes en première ligne pour impulser cette indispensable refondation. Elle concerne toutes les fonctions urbaines : les transports, les logements, l’alimentation, la santé…

Je ne peux dresser ici la liste de tout ce que nous avons impulsé à Rennes. Un mot seulement du changement urbain conçu avec les citoyens et les citoyennes, lors d’une large concertation.

Ensemble, nous avons défini un nouvel urbanisme pour replacer la nature au cœur de la ville. D’ici 2025, nous aurons augmenté de 15% les surfaces d’espaces verts publics à Rennes. Nous aurons planté 3000 arbres supplémentaires, alors que nous sommes déjà une des villes les plus boisées d’Europe. Nous aurons aménagé un îlot de fraîcheur de 30 hectares au centre-ville et préservé les surfaces de pleine terre sur chaque parcelle constructible. La place de la voiture aura aussi reculé pour non seulement faire droit aux mobilités douces mais aussi pour apaiser, pacifier la ville.

Nous nous sommes donné également pour objectif de développer largement le photovoltaïque afin que 100% des bâtiments municipaux soient alimentés en électricité durable en 2020, et 100% en électricité haute qualité environnementale en 2030. 50% des consommations de chauffage des bâtiments municipaux seront alors issues des énergies renouvelables de nos réseaux de chaleur urbains.

Réinventer notre solidarité
A Rennes comme partout ailleurs dans le monde, nous ne réussirons pas cette transition sans justice sociale. Nous ne combattrons pas le changement climatique sans donner à chacun les moyens de sortir de la dépendance aux énergies fossiles, qui pèse lourdement sur les plus modestes. Demain ces inégalités risquent de s’accroître encore si aucune mesure sérieuse de solidarité n’est prise.

Là encore, une ville peut agir. Par l’aide au financement des travaux de rénovation énergétique des logements. Par la baisse des tarifs de transports publics pour les travailleurs pauvres et leur gratuité pour les plus démunis. Par un « chèque eau » qui permet un accès de tous aux premiers mètres-cubes. Par des exigences très fortes en matière de construction de logements pour contenir l’inflation des prix de l’immobilier et permettre à chacun d’habiter la ville.

Pour 100 logements construits à Rennes, 40 sont proposés au prix du marché, mais nous imposons que 35 le soient en accession sociale à la propriété ou à prix intermédiaires et que 25 relèvent du logement social. Cette équation est au fondement de ce que nous appelons le modèle rennais du logement qui fait référence en France. Un modèle que je veux encore consolider en mettant en œuvre un plan massif de 500 millions d’euros pour rénover deux quartiers populaires de notre ville.

Je suis une maire comme il y en a beaucoup à travers le monde. Une maire qui essaie de faire fructifier les initiatives, de retisser les liens entre les citoyens, de réinventer du commun. Une maire qui sait ce qu’elle doit à celles et ceux qui lui ont transmis le goût d’agir et la possibilité de servir.

Comme toutes les femmes en politique, j’ai parfois dû subir le poids des préjugés et la bêtise du sexisme. Mais plus on a voulu m’abaisser, plus j’ai eu envie de lever la tête. Plus on a voulu me réduire à des clichés, plus j’ai tenu à les faire mentir. C’est encore un des moteurs de mon engagement, même si j’ai eu la chance, immense en politique, qu’on croie en moi.

Je ne pense pas que les femmes exercent différemment leurs mandats. Je me méfie d’une vision essentialiste qui voudrait nous assigner à notre genre. En revanche, nous avons une responsabilité particulière envers les jeunes femmes qui, souvent saisies par le doute et le manque de confiance, hésitent à se lancer en politique.

Je veux leur dire, en conclusion, ce que probablement toutes les maires sélectionnées par votre Fondation pourraient leur dire elles-aussi : « Faites-vous confiance ! Votre ville a besoin de vous. »